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El helicóptero Mars de la NASA acaba de obtener una nueva oportunidad de vida | .

NASA ha ampliado indefinidamente la misión de su helicóptero Ingenuity en Marte. Un compañero de viaje habitual del rover Perseverance, el helicóptero Ingenuity ya ha completado 12 vuelos con éxito como parte de la misión principal de la expedición para buscar signos de vida antigua en el Planeta Rojo. El helicóptero llegó a Marte a bordo del rover Perseverance y aterrizó el 18 de febrero antes de ser enviado a la superficie marciana el 3 de abril.

El primer vuelo del Ingenuity se realizó el 19 de abril, cuando el mini avión voló durante un total de 39,1 segundos y se elevó a una altitud de unos 10 pies. Durante su segundo vuelo unos días después, Ingenuity subió a una altura de 16 pies y aterrizó después de 51,9 segundos. Desde entonces, el helicóptero ha volado otras 10 veces, y los datos de esos vuelos se han transmitido a 173 millones de millas de regreso a la Tierra, donde fue recibido por el conjunto de antenas terrestres de la NASA. En general, Ingenuity ha volado más de 1 milla en la atmósfera marciana, lo que es un gran logro para la pequeña aeronave.

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Habiendo completado 12 vuelos exitosos, el helicóptero Ingenuity ha recibido una nueva vida con la NASA extendiendo su misión en Marte en el futuro previsible. Originalmente se esperaba que ya se hubiera retirado, pero dado su increíble éxito en su primera docena de vuelos, la NASA cree que debería continuar en servicio. En una entrevista con AFP, el jefe del equipo de ingeniería mecánica de Ingenuity, Josh Ravich, dijo que el helicóptero está funcionando mejor de lo esperado, por lo que su misión se está ampliando. Según Ravich, la longevidad de Ingenuity se puede atribuir en gran medida al clima marciano, que ha sido templado durante sus primeros meses en el planeta. “El medio ambiente ha sido muy cooperativo hasta ahora: las temperaturas, el viento, el sol, el polvo en el aire … Todavía hace mucho frío, pero podría haber sido mucho peor”, dijo.

El éxito de Ingenuity todavía no ha sido fácil. Había varias incógnitas que los científicos de la NASA tenían que tener en cuenta para que la misión de prueba Ingenuity fuera viable. Uno de los mayores obstáculos con los que tuvieron que lidiar los científicos fue la atmósfera enrarecida de Marte, que se dice que es solo alrededor del uno por ciento de la densidad del aire en la Tierra. Si bien ese tipo de baja densidad atmosférica representa un desafío para todo tipo de aeronaves, es aún más problemático para helicópteros como Ingenuity. La atmósfera ultradelgada significa que los rotores del Ingenuity tienen que girar a 2.400 RPM para lograr la sustentación, que es aproximadamente cinco veces más rápida que un helicóptero en la Tierra.

En medio de todos los altibajos que ha logrado Ingenuity en los últimos seis meses, también ha habido algunos sustos y afeitados que podrían haber terminado prematuramente la misión del pequeño helicóptero a Marte. Una vez fue golpeado peligrosamente fuera de balance por un mal funcionamiento crítico en vuelo, aunque pudo recuperarse y aterrizar de manera segura. Desde entonces, el problema se resolvió, y el helicóptero volvió a su deber de buscar perseverancia utilizando su cámara de alta resolución. Ya ha enviado muchas imágenes de importancia crítica, incluidas las más recientes que mostraron que una región llamada South Seitha tenía menos interés de lo que los científicos esperaban.

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Fuente: Phys.org